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UN PAIS SIN CULTURA CIENTÍFICA

3rd diciembre 2010 | Biología,Política y Sociedad

noticia

Público. Diciembre 2, 2010

Ayer nos sorprendió una noticia que cambia a partir de ahora todos los libros de biología. Se pensaba que los elementos químicos que forman todos los seres vivos, de las bacterias a los animales, los hongos o las plantas, e incluso los virus, son siempre los mismos. Sin embargo, ahora se ha encontrado por primera vez un organismo, concretamente una bacteria halófila, que usa arsénico en lugar de fósforo en las moléculas más importantes para la vida: el ADN, que guarda la información hereditaria, el ARN, que transforma esa información en proteínas (ahora, con el proyecto Genoma Humano, sabemos que cada gen puede dar lugar a muchas proteínas diferentes mediante procesamientos alternativos, aunque aún no entendemos bien cómo se regula esto), el ATP, que almacena la energía necesaria para llevarla a donde se necesita, los fosfolípidos, que forman la membrana de las células y de sus compartimentos, o la fosforilación de las proteínas, que es un mecanismo por el cual señales del exterior, hormonas, etc. regulan en cada momento que las enzimas de una célula estén activas o no. Hasta ahora se pensaba que sólo el fósforo podía cumplir estas misiones, con la particularidad de que es un elemento poco frecuente. Por ejemplo, suele ser el factor limitante del plancton en el agua (cuando se produce contaminación orgánica del agua, lo peor es el aumento del nivel de fósforo) y es la clave en la formación de micorrizas (asociaciones de hongos con las raíces de casi todas las plantas, que permiten a éstas buscar en un gran volumen de suelo el agua y las sales que necesitan, y especialmente el fósforo, que es escaso y además poco móvil en el agua). Sin embargo, al menos en una especie (ahora podrían empezar a descubrirse más), el arsénico, que tiene su capa electrónica externa similar al fósforo, puede desempeñar el mismo papel.

Lo curioso es que esta noticia era ayer en los noticiarios de la radio y la televisión, y sigue siendo hoy en los periódicos, una de las últimas, perdida en la sección de sociedad, y relegada por el fantástico fin de semana que se anuncia para los esquiadores. Esto no es de extrañar si leemos cómo nos la cuentan. Nos dicen que se ha encontrado una bacteria que es capaz de soportar el arsénico. Esto ya se conocía desde hace tiempo y, en todo caso, no sería una noticia más fantástica que las bacterias que soportan grandes presiones osmóticas, temperaturas altísimas, ausencia de oxígeno o hidrocarburos. Pero es que no es eso lo que se ha descubierto. En España, tenemos unos periodistas sin ninguna cultura científica, que además suelen presumir de ello (dando a entender que bastante tienen con saber de cosas importantes, como la reforma laboral y la bajada de impuestos para los ricos) y que reflejan el estado general del país. Sin embargo, a los científicos nos daría vergüenza escribir “banco” con v o decir “yo soy de los que pienso que…”, cosa que por cierto también hacen muchos periodistas. Luego nos vienen con que la economía española necesita innovación y desarrollo. Podemos empezar con repasar la ciencia que vimos en la educación secundaria, ya que es la base de la investigación.

Javier Puente

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