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¿QUÉ ES UNA ESPECIE?

9th agosto 2008 | Biodiversidad,Biología

Populus canescens

Hojas de Populus canescens. Nombrevilla (Zaragoza). Junio, 2008

La imagen que abre este artículo corresponde a unas hojas de un álamo o chopo que los botánicos clasifican como Populus canescens. Aunque a primera vista pueda parecer que se trata de Populus tremula, como me sucedió a mí en mis inicios naturalistas, los botánicos a los que les enseñé unas muestras lo determinaron como P. canescens, un híbrido entre P. alba y P. tremula. Dicha anécdota me sirve para introducir el comentario que sigue.

En el número 383 de la revista Investigación y Ciencia, correspondiente a agosto de 2008, se incluye un artículo de Carl Zimmer titulado ¿Qué es una especie?. Zimmer escribe habitualmente sobre evolución en publicaciones como National Geographic y New York Times. Pues bien, en el presente artículo, el autor da una rápida visión de la confusión existente sobre la idea de especie y las dificultades que tienen los taxónomos para aplicar los conceptos actuales de especie a microorganismos e, incluso, a animales y plantas. Resalta cómo el debate sobre la definición de especie dista de hallarse cerrado y aporta diferentes puntos de vista de científicos para demostrar las divergencias existentes.

Zimmer recuerda que existen casi una treintena de definiciones del concepto de especie aceptadas por los biólogos y que, para el público en general, la denominación científica en latín de cada especie conocida –un millón ochocientas mil actualmente- transmite la sensación de que existe certeza absoluta y consenso sobre el concepto y límites de qué es una especie.

Pues bien, el debate sobre el concepto de especie está en un momento álgido y algunos especialistas apuestan por combinar las nociones existentes y unificarlas en una definición que se pueda aplicar a todos los seres vivos. Hay que tener en cuenta que de ello dependen cuestiones legales -especies protegidas-, económicas y de política de conservación

Inicialmente, desde que Linneo propuso en el s. XVIII el sistema de clasificación de los seres vivos, las especies se han definido por los caracteres externos, observables, morfología, coloración, tipo de plumaje, tipo de nutrición, etc.

En 1942, Ernst Mayr definió a las especies como conjunto de poblaciones de organismos que se reproducen entre sí pero no con otras poblaciones. Es decir, introdujo el concepto de aislamiento reproductivo.

Actualmete, con los avances en genética y análisis del ADN, se ha introducido el concepto filogenético de especie, como grupo de organismos que comparten unos rasgos distintivos. Esto lleva a la exageración de que una sola mutación podría bastar a un taxónomo para elevar a categoría de especie a un pequeño grupo de animales o plantas.

La cuestión es muy compleja pues los conceptos existen difícilmente se pueden aplicar en muchos casos. Así, por ejemplo, dos especies consideradas diferentes pero que se hibridan en las áreas de contacto ¿se las considera como una especie si el intercambio es habitual? El ejemplo que Zimmer aporta son los monos aulladores mejicanos Alouatta palliata y Alouatta pigra, que se cruzan habitualmente.

En el caso opuesto, una misma especie muestra individuos que se comportan de manera opuesta. Así sucede con la bacteria Escherichia coli. Unas cepas viven inofensivamente en el intestino humano y otras causan infecciones fatales.

¿Y qué sucede con los organismos que no se reproducen sexualmente?: las bacterias sólo se dividen en dos. No hay machos y hembras. Y algunos rotíferos solo poseen individuos femeninos.

Realmente el debate sobre cómo definir una especie está en un punto crucial y la definición está en crisis. Probablemente de la crisis salga alguna idea innovadora. Creo que el concepto de especie es defectuoso desde su origen debido a que se hizo con mentalidad fijista, derivada del creacionismo imperante -Linneo era profundamente creacionista y creía que las especies eran inmutables-. Probablemente la Evolución necesite de conceptos totalmente diferentes. Definir especies es poner fronteras y límites. Pero dudo que la naturaleza lo permita.

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